Ett liv för handskarna

Utanför den kinesiska metropolen Shanghai har Hestra under många decennier producerat sina kvalitetshandskar och startade 2011 en joint venture med sin viktigaste leverantör. En handskhistoria om småländskt entreprenörskap och kinesisk hantverkstradition.

Zhang Gang har dedikerat sitt liv till handskarna. För mer än ett halvt århundrade sedan lärde han sig hantverket hos en av Kinas mest kända handskmakare för att sedan starta sin karriär som tekniker på samma fabrik där han är chef idag: Shanghai No. 4 Leather Products Factory, senare kallad för Pinghu.

Zhan var med när Kinas reformer under 1970-talet förändrade både landet och hans arbetsplats, när det stora garveriet, som handskfabriken hörde till, privatiserades och han som meriterad medarbetare fick möjlighet att bli delägare. Han fick även uppleva hur folkrepubliken öppnade sig mot världen. Hur de första utländska företagen letade efter nya produktionsmöjligheter i Kinas viktiga industriregion omkring metropolen Shanghai.

En av de första kunderna var Hestra. De skulle spela en betydande roll för både Pinghus och Zhans framtid. Varje år ökade det svenska familjeföretaget sina beställningsmängder och efterfrågade nya modeller som krävde lösningar i produktionen och därmed Zhans samt hans medarbetares know-how. Till slut tillverkades svenskarnas kvalitetshandskar exklusivt i fabriken.

Att Zhan och Hestra år 2011 tog över fabriken gemensamt, i form av en joint venture, kändes som en naturlig utveckling där verksamheterna har växt tillsammans – och kan ses som ett framgångsexempel för både Kinas ekonomiska liberalisering och småländskt entreprenörskap.

GEMENSAM UTVECKLING

– Hestra och Pinghu har präglat varandra i över fyra decennier, säger vice vd:n Kathy Sun som själv varit i bolaget sedan 1998 och tidigare jobbade på den statliga import-export-agenturen.

– Före samarbetet fanns det bara några få modeller i svinläder. Sen började Hestras designer med vår hjälp att utveckla och producera nya former som blev framgångsrika på marknaden. Samtidigt använde vi nya lädertyper som hjort, älg, get, ko eller lamm, senare även konstgjorda vatten- och värmeresistenta material som till exempel Gore-Tex.

När det gäller läder blev Pinghu, med sin expertis inom garveri, en viktig partner och bollplank för det svenska handskföretaget. Ända tills i dag diskuterar man materialfrågor med Zhans team, även om produktionen kan ske i någon av de andra tre Hestrafabrikerna i Kina, Vietnam eller Ungern.

– När Hestra köper in läder ber de alltid oss om vår åsikt om optimal tjocklek eller elasticitet, och ofta är det också vi som får ta fram prototyperna, berättar Kathy.

Fram till 1990-talet var Pinghu specialist på dresshandskar, men fabriken började sakta men säkert att öka sin kompetens inom tillverkning av sporthandskar som krävde en helt ny passform och produktionsmetod:

– Tekniska sporthandskar är mer stabila och gjorda av tjockare material. Formen måste därför följa handens naturliga hållning, där fingrarna alltid är lite böjda, förklarar Kathy och lyfter demonstrativ sin egen hand.

– Det gör produktionen mycket mer komplex till skillnad från dresshandskar där man utgår från en platt liggande hand, med nästan samma över- och undersida och där man använder mjuka, tunna läder som anpassar sig efter fingrarnas form.

Här skapade Pinghus tekniker i början av 2020-talet ett eget databaserat system för maskinell mönstertillverkning. Företaget investerade i CAD-styrda stansmaskiner som accelererade produktionen av handskdelarna och optimerade syprocesserna. Samtidigt etablerade man rutiner för att utbilda medarbetarna internt.

VÄRDEFULLA MEDARBETARE

I dag har Hestra Pinghu 128 medarbetare och tillverkar runt 500 000 sport- och dresshandskar varje år. Fabriken är certifierat enligt de globala standarderna ISO 9001 samt ISO 14001 och uppfyller alltså högsta krav när det gäller kvalitet samt miljö. Detta redovisas varje år. Företaget är dessutom anslutet till BSCI (Business Social Compliance Initiative), en internationell organisation som granskar arbetsförhållanden inom textilindustrin.

Kathy berättar även om medarbetarfonden som skapades när företaget privatiserades, när man ville säkerställa att medarbetarna skulle få ta del av vinsterna:

"Fonden används i dag för att stödja våra anställda och deras familjer, till exempel genom att hjälpa till vid sjukdom eller för att främja barnens utbildning"

De bra arbetsförhållanden har ledd till att det finns en stor lojalitet bland medarbetarna. Många har jobbat hos Pinghu och tillverkat Hestra-handskar i tjugo, trettio eller fyrtio år.

– När jag kom in i företaget för över tjugo år sedan uppskattade jag hur konstruktivt Hestra och Pinghu arbetade tillsammans, säger Kathy.

- Nu är jag stolt över att jag kunnat bidra till Hestras utveckling till ett världskänt varumärke. Jag tror att många av mina kollegor känner likadant – det är en ära som hänger med hela livet.

FRÅN FABRIK TILL KUNSKAPSCENTRUM

Hestra Pinghus omvärld har förändrads under tiden. Staden Danghu, där fabriken ligger, har blivit mer och mer en del av metropolregionen Shanghai. Med snabbtåget tar det mindre än en timme till centrumet och förbindelsen till den viktiga hamnen vid det kinesiska havet är optimal.

Samtidigt har befolkningens utbildningsnivå och livstandard i denna del av Kina utvecklats. Det blir svårare att attrahera yngre människor till fabriken, vilket betyder att snittåldern bland Hestra Pinghus medarbetare blir högre eftersom inte alla kan ersättas vid pensionsåldern. Enligt Kathy är även det ett klassiskt dilemma för kinesiska produktioner i moderna tider. Men även om framtiden är oklar så är vice-vd:n optimistisk.

– Vi har byggt upp så mycket know-how inom handskmaterial och -produktion som vi kommer att ha nytta av. Min personliga framtidsvision är att vi mer och mer utvecklas från en fabrik till ett kunskaps- och innovationscentrum för handskar.

Efter Hestra Pinghus långa och händelserika historia finns det en stor chans att vi får uppleva ett nytt kapitel med handskarna i huvudrollen.

Läs mer om våra andra fabriker

Visa fler

Prenumerera på vårt nyhetsbrev